Premier forage martien

Et en attendant de retrouver les premiers résultats de Curiosity à la conférence LPSC (voir cet article), le robot continue ses activités à la surface de Mars.

Vendredi dernier, Curiosity a procédé au tout premier forage dans une roche martienne. L’idée n’est pas de creuser un puits sur Mars ! mais juste de prélever un petit échantillon de roche (précisément 1,6 cm de large et 6,4 cm de profondeur) pour l’analyser avec les instruments situés au coeur du robot pour détecter d’éventuelles traces d’éléments et de matière carbonée qui pourraient renseigner sur la formation de la roche et son habitabilité.

Le petit forage, visible sur l’image ci-dessous, s’est fait dans les roches qui abritent les veines de sulfates identifiées il y a quelques semaines. On pense donc que de l’eau a circulé dans ces roches, d’où leur intérêt particulier. Le site du forage est visible sur un superbe panorama à 360°.
Curiosity pousse son investigation en profondeur

Le forage de 6 cm de profondeur au centre de l’image a été effectué le 8 février 2013. Le trou moins profond à droite est un test fait 2 jours avant. On remarque nettement la différence de couleur entre le rouge de la poussière et le gris de l’intérieur de la roche.
Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS

Le travail n’est pas fini, l’échantillon récolté doit être préparé, puis analysé, mais on espère avoir tous les résultats pour la conférence en Mars.

Vous pouvez également lire l’article en anglais sur le site du robot.

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Curiosity trouve du gypse dans le cratère Gale

Le rover Curiosity vient de faire sa première détection minéralogique de circulation d’eau dans le cratère Gale (quelques mois après être passé dans un ancien lit de rivière). Il s’agit cette fois-ci de veines de minéraux hydratés découvertes sur un affleurements rocheux.

C’est l’instrument franco-américain ChemCam qui a analysé la composition élémentaire de ces veines très claires, de quelques millimètres d’épaisseur seulement, remarquées sur les images de la caméra du rover (on les voit sur l’image de gauche, ci-dessous). Après avoir focalisé un laser sur la roche pour en volatiliser une petite partie, un spectroscope analyse la lumière émise et l’on arrive à en déduire la présence de certains atomes dans la roche. Les scientifiques de la mission ont remarqué que les minéraux qui composent ces veines sont bien plus riches en soufre et surtout en calcium que les roches autour. Il s’agirait certainement de sulfates de calcium, comme le gypse, qui sur Terre se forme souvent par précipitation de fluides circulant dans des fractures de la roche (comme sur l’exemple de l’image de droite, ci-dessous).

Il a donc été décidé de prélever une petite partie de ces roches pour en analyser plus précisément la composition avec les autres instruments du rover. C’est la première fois que la petite foreuse montée sur le bras de Curiosity va être utilisée !

Des veines de gypse vues par Curiosity, comparées à des veines similaires sur Terre
Credit: NASA/JPL-Caltech/LANL/CNES/IRAP/LPGNantes/CNRS/LGLyon/Planet-Terre

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Bilan de la Fête de la Science 2012

La Fête de la Science édition 2012 c’est très bien déroulé pour l’équipe e-Mars! Nous remercions l’Observatoire de Lyon de nous avoir accueilli si chaleureusement. Pour nous, ce fut un régal de profiter des lieux sur ces quelques jours (malgré, il faut bien l’avouer, le froid du vendredi soir!).

Benjamin en train de présenter Curiosity

Au final, sur le site de l’Observatoire, 7 classes ont été reçues sur trois jours (soit 210 élèves, du CM1 à la 1èreS en ce qui nous concerne). L’ouverture au public a ramené 230 personnes le vendredi soir et 277 le samedi après-midi! Et nos ateliers ont très bien marché : nous avons eu du monde tous les jours pour la présentation sur Curiosity (Bertrand pourra témoigner des séances avec la salle remplie à ras-bord!).

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Fête de la Science 2012

La semaine prochaine, l’équipe e-Mars participe à la Fête de la Science! Comme évoqué dans un billet précédent, nous nous joignons à l’Observatoire de Lyon pour cette édition. Nous animerons deux ateliers, un autour du rover Curiosity et un sur la spectroscopie appliquée à l’étude des surfaces planétaires. Nous serons présents les jeudi 11 et vendredi 12 octobre en journée pour les scolaires, ainsi que le vendredi soir et le samedi après-midi pour tout le monde.

Le vendredi soir à 20h, Cathy présentera également sa conférence grand public intitulée 50 ans d’exploration sur Mars - Les grandes découvertes de la surface de Mars au grès de l’exploration robotique martienne : depuis les premiers atterrisseurs comme Viking jusqu’aux rovers les plus sophistiqués comme Curiosity.

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